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免费的午餐何处寻?说说免费WiFi的前世、今生和未来(上)

发布于 2014/11/25-09:32 标签: / /

说说免费WiFi的前世、今生和未来(上)

 

最近,关于城市免费WiFi的讨论不绝于耳。

一方面,智能终端的快速普及让无线上网成为“刚需”,WiFi接入服务成为了公共场所是否“人性化”的基本标准;另一方面,大数据、云计算、物联网等新鲜概念充斥在各种报告、讲话、文件里,新一波科技建设浪潮正在席卷中国。

尤其是一些二三线城市,在搞完一轮“铁公基”(指铁路、公路、机场、水利等重大基础设施)建设后,缺乏新的亮点和推力,政府部门纷纷把眼光放在了“跨越式发展”的高科技产业上来了。

今天,我们不妨聊一聊关于免费WiFi的前世、今生和未来。

免费WiFi的前世——失败的费城无线城市实验

上世纪50年代,美国修建了纵横全国的州际高速公路干线,给美国经济与社会发展带来了巨大的变化和持续的繁荣。1992年,美国总统候选人克林顿提出将建设“信息高速公路”作为振兴美国经济的一项重要措施。1993年,“信息高速公路”成为美国政府的建设计划。紧随美国的信息高速公路计划之后,欧盟、加拿大、俄罗斯、日本等纷纷效仿,相继提出各自的信息高速公路计划,投入巨资实施国家的信息基础设施建设,一场建设信息高速公路的热潮在世界范围内涌动。

2004年7月,美国费城首次提出建设基于WLAN标准的无线宽带城域网络,也叫“无线费城计划”,此后无线城市的建设浪潮开始席卷全球,美国华盛顿、英国伦敦、加拿大安大略、荷兰阿姆斯特丹、德国汉堡、中国香港等1000多个城市纷纷加入无线城市建设浪潮中,以满足公共接入、公共安全和公共服务的需要。

令人遗憾的是,“无线费城计划”最终因商业模式不够明朗而以失败告终,尽管中途有几次“重启”,但最终项目受到种种挑战而不得不终止。

在我看来,“无线费城”计划的失败源自那句著名的谚语:It’s all about timing,用中文讲就是四个字——“时机未到”。

首先,那是桌面互联网的时代,无线接入在当时顶多算是有线网络的一种辅助和补充,人们对无线上网的需求远远没有被激发出来,加之无线网络的带宽、认证、计费等技术都还在相对低级的阶段,无法实现技术拉动需求。

其次,无线设备的普及率远未达到今天的程度,智能终端不过了了,具备WiFi接入功能的智能终端更是凤毛麟角,即使有了无线网络,也难以找到适配的终端,这成为当年无线城市无以为继的重要制约因素。

第三,商业模式的模糊最终切断了投资方的盈利来源,这是导致项目失败最根本的原因。免费WiFi是需要运营的,“前端用户免费,后端用户收费”的模式在今天看来十分普及,但在几年前却难以实现,缺乏精品应用、缺乏粘性用户,很难吸引到后向广告商,结果也就可想而知了。

免费WiFi的今生——一场巨大的“商业试验”和“秀”

“在全市建立公共空间全城覆盖、免费接入的WiFi系统,免费给市民提供无线上网服务”,这话听起来和多年前的“费城计划”如出一辙。然而,现在的时机与当年相比,可谓“天壤之别”。

我们先来看一组数据,根据艾瑞咨询数据显示,2014年第二季度中国移动互联网市场规模达到444.9亿元,同比增速达到104.1%。智能手机及平板电脑用户主要使用历史时长均在1~2年,占比分别是28.6%和28.0%;67%的手机用户表示“每天使用多次”,在不同场景中使用平板电脑的用户均超过30%。

无论从市场规模来看,还是从用户习惯来看,移动互联网市场的想象空间巨大。互联网公司、创业型公司加速移动端布局,进一步探索新的盈利模式,商业化进程加速,O2O带动传统企业积极参与,移动产业链进一步丰富和完善。智能穿戴设备、“车联网”概念的兴起,拓展了移动终端的范围,为移动互联网提供更为广阔的市场空间。诸多因素都在刺激移动互联网市场快速发展。

近年来,关于移动互联网的“入口之争”愈演愈烈。从最早的应用入口到内容分发平台入口,再到终端入口,我们发现一个有趣的现象,就是“入口正在不断向后移”,直到两年前,WiFi的上网入口开始引起业界关注。在这个入口即价值的时代,占据上网入口显然让很多人蠢蠢欲动,运营商、WiFi设备商以及一些系统集成商都在各显神通,盯着这些数量庞大、流量可观的的WiFi入口。

可以说,产业链的上、中、下游都在不同程度地参与免费WiFi的建设运营,可以相信,免费WiFi或许已经迎来了最佳的发展环境,一场围绕免费WiFi的巨大的商业试验正在火热进行。

前文提到,各地政府也在转变观念,从发展“铁公基”到聚焦“高科技”。随之而来的是资源的倾斜与再分配,大数据、云计算、物联网等新概念需要一个公共平台载体来实现,投资小、风险低、实现快的WiFi网络无疑是最佳选择。

可以想象,当政府将免费WiFi作为城市战略考量时,对于项目的建设运营将会起到怎样的促进和推动作用。这已经不仅是“政绩工程”,更是“政治任务”。

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